“Lachen is het beste medicijn”, aldus ongeveer alle zorgzame vrienden en familieleden als je even in een dipje zit. Volgens onderzoeker Lee Berk is dit ook echt het geval. Lachen kan onder andere zorgen voor een sterker immuunsysteem, en een verlaagde bloeddruk en -cholesterol. Niet alleen voor je fysieke gezondheid, maar ook voor je mentale toestand biedt lachen veel voordelen. Hieronder lees je op welke manier lachen jou en de wereld om je heen beïnvloedt.

Monkey see, monkey do

Wanneer je door een drukke straat loopt kom je vaak een hoop mensen tegen met een serieuze, verveelde of zelfs chagrijnige gezichtsuitdrukking. Wetende hoe vrolijk ikzelf kan worden van simpelweg wat blije gezichten om mee heen, maak ik er soms een uitdaging van om juist deze mensen aan het lachen te krijgen. Enkel door het opzetten van een brede glimlach wordt bij de meeste voorbijgangers vaak een kleine (en soms ietwat ongemakkelijke) lach zichtbaar.

Deze facial mimicry, het nabootsen van elkaars gezichtsuitdrukking, zit ingebouwd in ons systeem om sociale interactie te vergemakkelijken. Wanneer we een gezichtsuitdrukking kopiëren, nemen we vaak ook de bijbehorende emotie over. Door simpelweg te glimlachen kunnen we mensen dus besmetten met vrolijkheid.

Je humor veranderen met pennen

Een tijdje terug schreven we in een facebookpost over het effect van het vasthouden van een warm drankje: we worden er niet alleen warmer, maar ook vriendelijker van. Dit principe heet embodiment: we vertalen wat er in ons lichaam gebeurt onbewust naar een bijbehorende attitude, perceptie of gemoedstoestand.

Ook bij lachen vinden dit soort processen plaats. Bij een onderzoek naar embodiment werd aan deelnemers gevraagd een pen vast te houden tussen hun lippen, waardoor een frons-uitdrukking werd nagebootst, of tussen hun tanden, waardoor dezelfde spieren gebruikt werden als bij lachen. Mensen die de pen tussen hun tanden hielden beoordeelden een cartoon vervolgens als grappiger dan mensen die de pen tussen hun lippen hielden.

Wanneer we iets grappigs zien lachen we. Dat lijkt de meest logische oorzaak-gevolgrelatie, maar omgekeerd werkt dit effect dus ook: als we lachen, vinden we iets grappig.

In een ander onderzoek werden soortgelijke resultaten gevonden voor de invloed van geforceerd lachen op de gemoedstoestand. De onderzoekers gaven deelnemers de opdracht om een minuut lang hardop te lachen. Het humeur van de deelnemers was na een minuutje ‘neplachen’ significant beter dan ervoor.

Ingeblikt gelach

Niet alleen als we zelf een lachende gezichtsuitdrukking aannemen, maar ook als we anderen horen lachen blijken we dingen grappiger te vinden. Een mooi voorbeeld hiervan zien we terug bij vele televisieseries: de vooraf opgenomen lach-track, ook wel canned laughter genoemd. Door in een comedy een lachend publiek na te bootsen, krijgt de kijker het idee dat anderen de scènes grappig vinden, waardoor hij zelf ook sneller geneigd zal zijn om erom te lachen.

Lachen blijkt bevorderend te zijn voor de mentale en fysieke gezondheid van zowel jezelf als van de mensen om je heen. Dus, zoals de film Annie ons probeert te leren: “You’re never fully dressed without a smile.”